探秘Google X实验室:搜索巨头的“登月工厂”

秩名 发表于 2013-05-23 18:39 | 分类标签:无人驾驶汽车谷歌眼镜Google

  自动驾驶汽车、Google Glass智能眼镜,这些颇具科幻色彩的科技产品都产自谷歌的Google X实验室。国外媒体周四撰文,揭开了谷歌这一神秘机构的面纱。

  谷歌智能眼镜Google Glass是Google X实验室最著名的发明之一

  谷歌智能眼镜Google Glass是Google X实验室最著名的发明之一

  以下为文章全文:

  今年2月,Google X实验室总监阿斯特罗•泰勒(Atro Teller)找到谷歌CEO拉里•佩奇(Larry Page),希望他能批准一桩看似不可思议的并购。

  泰勒建议谷歌收购Makani Power,这是一家开发风力涡轮机的创业公司,他们的产品可以安装到无人固定翼飞机上,然后像风筝一样“放飞”到天上,通过电缆将风能输送回地面。泰勒对佩奇说,这家创业公司很有前景,他还不无自豪地补充道,该公司的原型产品在最近的所有测试中都完好无损。

  佩奇批准了。截至发稿,该交易仍正在进行当中,但价格依然不详。不过,佩奇还有一个要求。“他说我们会为这个项目划拨预算,并配置人员。”泰勒说,“但我们必须确保在近期至少坠毁五台这样的设备。”

  “科幻”技术

  一直以来,Google X都十分神秘,这里汇集了博学的工程师和科学家。在他们看来,Google X就像是这家搜索巨头的“登月工厂”。然而,这些成功率只有百万分之一的科研项目,却需要巨额的资金、坚定的信念,和打破常规的意愿。

  尽管如此,Google X已经推出了多个闻名世界的项目,谷歌无人驾驶汽车和谷歌眼镜都诞生在这里。但其中最了不起的,恐怕还是这个团队本身:利用Google X项目,谷歌的所作所为早已超出了传统意义上的企业范畴。

  该实验室并不看重短期的股东利益,而是着眼于颇具科幻色彩的尖端技术。“Google X有意识地着眼于谷歌在正常情况下不会做的事情。”Google X“快速评估员”理查德•德瓦尔(Richard DeVaul)说,“他们把火箭发射台建在离零部件工厂很远的地方。所以,如果火箭爆炸,希望不会给核心业务带来太大冲击。”

  自从2010 年创立以来,谷歌一直努力让Google X避开公众视野。最近一个月,《商业周刊》与Google X的管理者和项目领导者展开了沟通。他们不仅拥有丰富的资源,而且不会像其他胎死腹中的企业研究项目一样受到各种制约。“但凡是人类面临的重大问题,我们都会研究,看看我们能否找到解决方案。”泰勒说。

  Google X希望继承多家经典实验室的精神,例如,发明了首颗原子弹的“曼哈顿计划”和破解德军密码并诞生了现代密码学的“布莱切利公园”。战后,这些项目的精神在一些企业实验室中发扬光大:AT&T的贝尔实验室和施乐的帕罗奥尔托研究中心(PARC)都已经成为“突破”的代名词,催生了晶体管和PC等一系列创新。

  但这都是上个世纪的事情了。美国航空航天局(NASA)的预算自1990年以来已经削减了11%。企业也都减少了基础研究的投入,转而直接收购创业公司来实现创新。“很多研究都已经不再推进,这令人十分震惊。我们根本不理解中国为什么能这么快追赶上来。我觉得我们是一个极度自满的国家。”

  园区探秘

  Google X距离谷歌主园区大约半英里,两栋两层高的办公楼用红砖砌成,外表看起来很普通。前面有一个喷泉,还停了很多公司发的自行车,方便员工前往主园区。

  在其中一栋楼内,会议室的窗户都用毛玻璃制成。大厅里停着一辆具备无人驾驶功能的赛车。这辆车其实已经不能开了,它放在那里只是为了开个愚人节的玩笑。

  走廊里的一些白板上画满了各种图释,阐述了几代人的一个宏伟梦想:太空电梯。很多媒体都猜测,Google X正在开发这样一个精巧的装置——这需要使用巨大的电缆,将地球与轨道空间平台连接起来。Google X并没有开发这个项目,但员工们都很喜欢这个概念。

  坐在谷歌无人驾驶汽车的乘客座上,是对你信心的一次巨大考验。这辆白色的雷克萨斯RX 450h顶部配备一台价值6.5万美元的激光测距仪,正在以55英里的时速在硅谷拥挤的101公路上巡航。碰巧,一辆谷歌班车从旁边经过。当RX 450h灵巧地避让时,该项目负责人克里斯•厄姆森(Chris Urmson)满脸镇定。

  “谷歌相信我们,还允许我们做一些在学术机构中根本不可能做的事情。”他说。厄姆森曾经在卡内基梅隆大学担任助理研究教授,他说这话时,双手十分放松地搭在膝盖上。谷歌联合创始人佩奇和谢尔盖•布林 (Sergey Brin)“认为渐进式地改进还不够好。成功的标准是:我们能否把这些推向世界,并做一些大胆的事情。”

  身为谷歌特殊项目的负责人,布林去年预计,该公司的无人驾驶汽车将在5年内上市。厄姆森显得有些激动,他认为这个截止日期“令人兴奋”,他还披露了自己的目标。“我有一个9岁的儿子,他还有7年就可以考驾照。”他说,“所以我得比他快一些。”

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